Jack Cakebread, enólogo pionero de Napa Valley, muere a los 92 años


Jack Cakebread, quien con su esposa, Dolores, convirtió un rancho de ganado de 22 acres en Rutherford, California, en una de las principales bodegas de Napa Valley, y en el camino ayudó a impulsar la región, una vez oscura, al estrellato vitivinícola mundial, murió en abril. 26 en Napa. Tenía 92 años.

Su muerte, en un hospital, fue confirmada por su hijo Dennis, presidente de Cakebread Cellars.

El Sr. Cakebread, un mecánico de automóviles con una actividad secundaria en la fotografía, regresaba de una sesión fotográfica en el norte del condado de Napa cuando visitó en 1972 a un par de amigos de la familia en su granja en Rutherford. Tenía 42 años y solo sentía una vaga curiosidad por saber cómo sería una vida más allá de la reparación de automóviles.

“Les dije muy casualmente: ‘Saben, si alguna vez quieren vender este lugar, háganmelo saber’, y conduje a casa”, dijo en una entrevista con la periodista Sally Bernstein. “Llegué a casa y el teléfono estaba sonando”.

Al día siguiente, el Sr. Cakebread y su esposa compraron la granja con un pago inicial de $2500. Las dos parejas redactaron el contrato en un bloc de notas amarillo.

En ese momento, Napa estaba lejos del paraíso vinícola que es hoy. Los agricultores de la región en su mayoría criaban ganado o cultivaban albaricoques, almendras y nueces. Solo unas pocas docenas de bodegas salpicaban el valle.

Uno de ellos, fundado por Roberto Mondavi en 1966, estaba justo al final de la calle. El Sr. Mondavi provenía de una familia de enólogos y se convirtió en mentor de toda una generación de enólogos de Napa que comenzaron en la década de 1970, incluidos los Cakebreads.

Con el consejo del Sr. Mondavi, el Sr. Cakebread fue pionero en muchas de las técnicas que llegaron a definir los vinos de alta gama de Napa, sobre todo una atención especial al aspecto agrícola de la vinificación. Aunque era un gran aficionado a la tecnología —fue uno de los primeros en usar una sonda de neutrones para medir la humedad del suelo— también insistía en ensuciarse las manos, levantándose todas las mañanas antes del amanecer para trabajar en sus viñedos.

“Todos los días surge algo nuevo, imágenes aéreas, etc.”, le dijo a The Santa Rosa Press Democrat en 2004, “pero la única forma en que realmente sabes es dejar huellas en el viñedo. No huellas de neumáticos. Huellas.

Cakebread Cellars vendió sus primeros vinos, apenas 157 cajas (1884 botellas) de chardonnay elaborado con uvas compradas, en 1974. Al mismo tiempo, los Cakebread plantaron vides de sauvignon blanc en su nueva parcela. Fue una elección audaz: la uva era en gran parte desconocida entre los bebedores estadounidenses, y plantarla en Napa era casi inaudito.

“Cuando pusimos sauvignon blanc, todos pensaron que estábamos equivocados”, dijo Cakebread a The Boston Globe en 1984. “Pero decidimos hacer solo los vinos que nos gustaba beber, porque eso es lo que haríamos si no se vendieran. .”

No fue un error. Junto con el chardonnay afrutado pero equilibrado de Cakebread, el sauvignon blanc se convirtió en un vino exclusivo y ayudó a impulsar la creciente popularidad de la variedad entre los consumidores de vino estadounidenses.

Aún así, pasaron casi dos décadas antes de que los Cakebreads pudieran comprometerse con la bodega a tiempo completo; hasta entonces trabajaban en su garaje, en Oakland, y viajaban al norte los fines de semana. Finalmente vendieron el garaje en 1989 y se mudaron a Rutherford.

Hoy en día, Cakebread es una de las bodegas más respetadas de los Estados Unidos y encabeza regularmente una encuesta anual de la revista Wine & Spirits sobre las marcas más populares entre los principales restaurantes. Controla 1.600 acres de tierra y dice que vende unas 100.000 cajas al año.

Con el tiempo, el Sr. Cakebread asumió algo del papel que el Sr. Mondavi había desempeñado una vez, asesorando a jóvenes enólogos y guiando a la comunidad alrededor de Rutherford. Se desempeñó como presidente de la Asociación de Vinicultores de Napa Valley (al igual que dos de sus hijos, Bruce y Dennis), y muchos de sus ex empleados ahora dirigen sus propias bodegas.

“Jack era un gran sabio”, dijo David Duncan, director ejecutivo de Silver Oak Cellars en las cercanías de Oakville, que su padre fundó el mismo año que Cakebread abrió su bodega. “Siempre fue tan acogedor y tan apasionado por la comunidad”.

John Emmett Cakebread nació el 11 de enero de 1930 en Oakland. Su padre, Lester, era dueño de Cakebread’s Garage, un taller de reparación, donde también trabajaba su madre, Cottie.

Su padre también era dueño de una granja en el condado de Contra Costa, donde cultivaba almendras, nueces y albaricoques, y donde Jack trabajaba cuando era niño, entre turnos en el garaje.

Jack asistió a la Universidad de California, Berkeley, pero no se graduó. Sirvió en la Fuerza Aérea durante la Guerra de Corea, asignado al Comando Aéreo Estratégico como mecánico de motores a reacción.

Después de su servicio, regresó al garaje, del que se hizo cargo después de que su padre se jubilara. También se dedicó a la fotografía.

Lo que comenzó como un pasatiempo se convirtió en una vocación, especialmente después de que comenzó a asistir a talleres dirigidos por el fotógrafo de paisajes Ansel Adams. Al cabo de unos años, el Sr. Adams confiaba lo suficiente en el Sr. Cakebread como para pedirle que impartiera algunas de sus clases.

El Sr. Cakebread finalmente llamó la atención de un editor de Crown Publishers, quien le encargó que tomara las fotografías para “The Treasure of American Wines”, del aficionado al vino Nathan Chroman. Cuando se publicó el libro en 1973, presentaba casi todas las bodegas comerciales del país, las 130. Hoy hay unos 11.000.

Fue el proyecto del libro lo que envió al Sr. Cakebread a Napa ese día en 1972, y fue el anticipo que recibió por él lo que proporcionó el dinero para el pago inicial del rancho de ganado.

El Sr. Cakebread cambió su atención creativa a la elaboración del vino, pero nunca abandonó la fotografía: años después, todavía se le podía encontrar cargando una cámara Minox alrededor de la bodega.

Jack y Dolores Cakebread se retiraron gradualmente de la gestión diaria en la década de 2000, cediendo el control a sus hijos Bruce y Dennis. Pero permanecieron activos: la Sra. Cakebread organizaba un taller anual para introducir a los chefs a la vinificación, mientras que el Sr. Cakebread se convirtió en un habitual de las escuelas de negocios, dando conferencias sobre el negocio de la vinificación.

Entre sus palabras de consejo estaba la paciencia.

“Me he dado cuenta de que el tiempo va a hacer lo que va a hacer”, dijo a The Press Democrat. “Solo me preocupo por las cosas que puedo cambiar, no me preocupo por lo que no puedo.”

Dolores Cakebread murió en 2020. Al Sr. Cakebread le sobreviven sus hijos, Dennis, Bruce y Steve; cuatro nietos; y dos bisnietos.



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