Los hongos tomaron una toxina mortal de una fuente misteriosa


Tres hongos conocidos como el ángel destructor, el dapperling mortal y la campana funeraria tienen algo en común: la toxina fabulosamente letal alfa-amanitina. Si come uno de estos hongos, es posible que los síntomas no aparezcan durante varias horas. Pero muy pronto, la toxina comienza a causar estragos en la capacidad de su cuerpo para transcribir genes. Alrededor del cuarto día después del consumo, el hígado y los riñones comienzan a fallar. Después de aproximadamente una semana, es posible que muera.

Esta letalidad asombrosa tiene un misterio en su núcleo: estos hongos son de tres géneros separados, o grupos de especies de hongos, que no están estrechamente relacionados. ¿Cómo llegaron a hacer exactamente la misma toxina?

En un artículo publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias el luneslos científicos que han secuenciado los genomas de 15 especies de hongos de estos tres grupos hacen una afirmación intrigante: los genes para producir alfa-amanitina, en lugar de ser heredados de un ancestro compartido de estos grupos, les fueron transferidos directamente de un desconocido, probablemente hongo extinto.

Este tipo de transferencia de genes, llamada transferencia horizontal de genes, es común entre las bacterias, dijo Hong Luo, investigador del Instituto de Botánica de Kunming en China y autor del nuevo artículo. Pequeños fragmentos de ADN pasan de un microbio a otro y luego pasan a su descendencia. Sin embargo, la creciente evidencia sugiere que, de alguna manera, los genes también pueden moverse entre criaturas multicelulares complejas, quizás con la ayuda de patógenos. En abril, otro grupo de científicos informó que los genes se habían movido entre serpientes y ranas que vivían en el mismo hábitat forestal al viajar en parásitos compartidos. Suena extravagante, pero podría ayudar a explicar algunas observaciones desconcertantes en el árbol de la vida.

El equipo detrás del artículo sobre hongos ya sospechaba que la transferencia horizontal de genes había creado toxinas idénticas en estos hongos. Sin embargo, hubo algunas sorpresas cuando completaron su investigación. Esperaban que sus vistazos a la genética de los hongos confirmaran que uno de los grupos había pasado los genes a los demás. En cambio, los grupos de toxinas genéticas parecían todos equidistantes de su origen.

“Nos desconcertó”, dijo el Dr. Luo.

Hablando de ello, los autores del artículo decidieron que la explicación más simple era que se había producido una transferencia horizontal de genes, pero no necesariamente entre estos tres grupos.

“Fue entonces cuando comenzamos a considerar que tenía que haber otra especie posiblemente extinta”, dijo Francis Martin, científico del Instituto Nacional de Investigación para la Agricultura, la Alimentación y el Medio Ambiente de Francia y autor del artículo.

Este hongo de hace mucho tiempo habría poseído el juego de herramientas genéticas para producir la toxina y lo habría transmitido, por medios aún desconocidos, a las variedades aún vivas. Los hongos afectados no son sus descendientes, simplemente los portadores de un pequeño paquete de sus genes, liberados como un mensaje en una botella, que les da a los hongos sus poderes extraordinariamente venenosos.

Es posible que los científicos nunca sepan mucho acerca de este donante propuesto para los genes de la toxina, si es que existió. Pero los investigadores sienten curiosidad por saber por qué estos tres grupos, de todos los hongos, recibieron y utilizaron su legado. ¿Las toxinas juegan un papel especial en las ecologías de estos hongos en particular? ¿O son los hongos particularmente buenos en cualquier técnica misteriosa que lleve genes del medio ambiente a sus propios genomas?

A medida que los científicos aprendan más sobre cómo funciona la transferencia horizontal de genes más allá de las bacterias, quizás algunas de estas respuestas se aclaren.

“Sabemos que ocurre”, dijo el Dr. Martin, “pero no sabemos cómo”.



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