Dentro de la implosión de CNN+


David Zaslav había sido director ejecutivo de Descubrimiento de Warner Bros. durante unas pocas horas cuando supo que tenía un problema.

El 11 de abril, el día en que su compañía recién fusionada comenzó a cotizar en Nasdaq, Zaslav recibió a los empleados de Nueva York con barras de pasta y helado, lanzando un grito de guerra improvisado a sus nuevos cargos. Se dirigía a Washington, la siguiente parada de la gira de coronación, cuando recibió una llamada.

Su equipo acababa de ver por primera vez los datos de CNN+, el servicio de transmisión por suscripción muy promocionado comenzó dos semanas antes, y las noticias eran sombrías. Menos de 10,000 espectadores miraban en un momento dado, a pesar de una campaña publicitaria multimillonaria y grandes contrataciones. como chris wallace. Estaban recomendando una revisión fría.

Tres días después, poco después de que el Sr. Zaslav apareciera con Oprah Winfrey en un ayuntamiento de la compañía rah-rah, reunió a sus ayudantes dentro de un edificio de estuco de baja altura en Burbank, California, en el lote del estudio Warner Bros., y dijo que estuvo de acuerdo con su conclusión: cerrarlo.

Él colapso casi instantáneo de CNN+ ascendió a uno de los fracasos mediáticos más espectaculares en años, un experimento de $300 millones que terminó abruptamente con despidos a la vista y carreras en desorden. El tira y afloja corporativo sobre su destino expuso profundas divisiones filosóficas sobre el futuro de los medios digitales, ya que los ejecutivos luchan por navegar en un mercado que cambia rápidamente donde la tecnología y los hábitos de los consumidores cambian día a día.

Y reflejó el incómodo baile regulatorio de la fusión de dos gigantes de los medios, incluso cuando un proyecto de alto perfil se precipitaba hacia su finalización. Discovery tenía algunas preocupaciones sobre CNN+, pero no podía guiar directamente a uno de sus competidores de transmisión hasta que se cerrara el trato.

CNN debe emerger ahora de uno de los períodos más caóticos de su historia: la disparo de su presentador de mayor audiencia, Chris Cuomo; la despido de su antiguo presidente Jeff Zucker por una aventura con un colega; y el absorción de su empresa matriz WarnerMedia por Mr. Zaslav’s Discovery.

El daño colateral ha incluido la larga amistad entre Zaslav y Zucker, antiguos aliados en los negocios y en la vida. El Sr. Zucker, quien una vez llamó al jefe de Discovery “el mejor amigo que nadie podría deseary tengo suerte de que sea mío”, no ha hablado con Zaslav desde su salida el 2 de febrero.

Dentro de CNN, los empleados siguen atónitos. “Esta no es una noticia fácil, y no quiero minimizar eso”, dijo Chris Licht, el nuevo presidente de la cadena, al personal de CNN+ en una llamada solemne anunciando el cierre. “Estoy orgulloso de ello”, agregó. “Estoy orgulloso de este equipo y estoy destrozado por lo que esto significa para ti”.

Esta cuenta se basa en entrevistas con una docena de personas íntimamente familiarizadas con el auge y la caída repentina del servicio de transmisión. Hablaron bajo condición de anonimato para compartir los detalles de conversaciones delicadas.

CNN+ se presentó al mundo el 28 de marzo, un día antes de su debut, con una fiesta ostentosa en el piso 101 de 30 Hudson Yards, el rascacielos futurista de Manhattan que alberga a CNN. Las estrellas de la red posaron para fotografías junto a una escultura gigante de fibra de vidrio del logotipo de CNN+, la ciudad de Nueva York se extendía bajo sus pies.

Pero dentro de la red, al servicio le faltaba su campeón más destacado.

Zucker, el mayor defensor de CNN+, estaba fuera. Jason Kilar, director ejecutivo de WarnerMedia, era un evangelista del streaming; dirigió un brindis en la fiesta de CNN+, pero fue una de sus últimas apariciones públicas antes de dejar la empresa una semana después. Para defender la plataforma internamente quedó su gurú interno, andres morsedirector digital de CNN, quien anteriormente dirigió Bloomberg Television.

No se suponía que fuera de esta manera.

CNN reveló los planes para CNN+ en julio de 2021, y la catalogó como la empresa más importante de la red desde su fundación en 1980. Zucker la calificó como una incursión audaz y necesaria en las noticias digitales basadas en suscripción en un momento en que los consumidores estaban abandonando la televisión por cable tradicional. Se contrataría a cientos de nuevos empleados para producir de ocho a 12 horas de programación en vivo al día.

Crucialmente, AT&T, que en ese momento controlaba WarnerMedia y CNN, estaba a bordo.

AT&T ya había acordado escindir WarnerMedia a Discovery y dejar el negocio del entretenimiento y las noticias. Pero en junio de 2021, los líderes del gigante de las telecomunicaciones se reunieron con Zucker en Dallas y aprobaron un presupuesto de mil millones de dólares durante cuatro años para CNN+.

Zucker emprendió una ola de contrataciones, atrayendo a estrellas como Eva Longoria, quien se inscribió en un programa de viajes con sede en México, y Audie Cornish, la ex estrella de NPR. Se fijó una fecha de inicio de marzo de 2022.

Luego, Zucker renunció abruptamente, seguido por su principal adjunta, Allison Gollust, una semana después. Además de no revelar su relación, los dos fueron acusados ​​de violar los estándares de noticias de la cadena. (Ambos lo negaron).

El Sr. Morse, que supervisó todas las operaciones digitales globales de CNN, decidió actuar. A fines de febrero, y nuevamente a principios de marzo, preguntó si su equipo podía compartir su visión de CNN+ con los funcionarios de Discovery antes de que se completara la fusión. Pensó que presentar un caso temprano era la mejor manera de convencer a Discovery de que CNN+ representaba el futuro.

En ambas ocasiones, las solicitudes no fueron concedidas. En las transacciones entre las principales empresas, los ejecutivos desconfían de infringir las reglas que impiden el «salto de armas»: coordinar sus actividades comerciales en los días críticos antes del cierre de los acuerdos.

Luego vino una señal siniestra. El 14 de marzo, dos semanas antes de que comenzara CNN+, Gunnar Wiedenfels, director financiero de Discovery, apareció en una conferencia del Deutsche Bank y declaró que Discovery+ y HBO Max de WarnerMedia se unirían en una sola megaplataforma gigante.

Wiedenfels no mencionó a CNN+. Después de esa conferencia, el Sr. Morse volvió a preguntar si su equipo podía hablar con Discovery; por tercera vez, tal reunión no tuvo lugar.

Sus preocupaciones estaban bien fundadas.

Los ejecutivos de Discovery se mostraron escépticos sobre CNN+. El Sr. Zaslav y su equipo habían tenido mala suerte con los servicios de transmisión de un solo tema; sus plataformas de nicho dedicadas a autos, comida y golf fueron costosas y terminaron en fracaso.

Pionero de la televisión por cable conocido en la industria simplemente como “Zas”, el Sr. Zaslav había ideado el acuerdo que unió a Discovery y Warner Bros., un paso tardío en su carrera que lo convirtió en una de las personas más poderosas en los medios.

Discovery creía en el poder de los servicios de transmisión de grandes carpas, especialmente dado el mercado abarrotado. También estaba a punto de asumir una deuda de $ 55 mil millones derivada de la fusión, y los ejecutivos necesitaban ahorrar $ 3 mil millones.

A pesar del escepticismo que irradia Discovery, Kilar, quien supervisó la salida de Zucker y tiene reputación de iconoclasta, no consideró cancelar el inicio de CNN+. Asumió que Discovery había entendido completamente cuando aceptó la fusión que WarnerMedia estaba preparando un nuevo y ambicioso producto digital de CNN.

Además, el Sr. Kilar no creía que CNN+ entrara en conflicto con la filosofía de transmisión «todo en uno» de Discovery. Ya había planeado incluir algo de contenido de CNN+ con HBO Max, sin dejar de ofrecer CNN+ como un servicio independiente.

Siguió adelante. “Sería difícil exagerar lo importante que es este momento para CNN”, escribió en Twitter el día que comenzó el servicio.

El Sr. Zaslav y su equipo estaban confundidos. Discovery estaba a punto de hacerse cargo de la empresa en cuestión de semanas. ¿Por qué no simplemente retrasar?

Aún así, los asistentes de Zaslav admitieron una ventaja: verían el desempeño de CNN+, similar a la taquilla de la noche de estreno de una película. Tal vez una vez que miraron debajo del capó, CNN+ superaría sus bajas expectativas.

Inmediatamente después de que se cerró la fusión el 8 de abril, los funcionarios de Discovery comenzaron a solicitar datos sobre el progreso de CNN+. No les gustó lo que vieron. En una señal preocupante, las descargas del servicio estaban disminuyendo, a pesar del gran impulso de marketing.

El 11 de abril, cuando el símbolo de cotización «WBD» se activó en Nasdaq, los funcionarios de CNN+ se reunieron con la nueva gerencia de Warner Bros. Discovery y expusieron su caso, una oportunidad que habían estado solicitando desde febrero.

El Sr. Morse dijo que CNN+ había asegurado 150,000 suscriptores de pago en sus primeras dos semanas y estaba en camino de alcanzar sus metas del primer año. Argumentó que los consumidores estaban dispuestos a pagar por noticias digitales de alta calidad (CNN+ cuesta $6 al mes), citando el éxito de The New York Times.

Los representantes de Zaslav, entre los que se encontraban Licht, el nuevo presidente de CNN, y JB Perrette, jefe de streaming de Discovery desde hace mucho tiempo, no estaban convencidos. Dijeron que suspenderían el marketing externo de CNN+ durante dos semanas en espera de una revisión formal.

Al día siguiente, algunas estadísticas poco halagadoras fueron Reportado por CNBC y Axios. Los ejecutivos de CNN estaban consternados. Y comenzaron a sospechar de sus nuevos superiores de Discovery, creyendo que habían filtrado los datos para crear un pretexto para cerrar el servicio.

El Sr. Zaslav, después de reunirse con empleados de CNN en Washington y Atlanta, llegó al lote de Warner Bros. en Burbank el 14 de abril. Reclutó a la Sra. Winfrey, quien creó su PROPIA red de cable junto con el Sr. Zaslav y Discovery, para entrevistar él en el escenario para un ayuntamiento introductorio con los empleados.

Más tarde esa tarde, el Sr. Zaslav convocó a su cerebro en un edificio donde Jack Warner, un magnate de Hollywood de una era anterior, trabajó desde la década de 1930 hasta la de 1960.

Estuvieron de acuerdo en que CNN+ estaba consumiendo demasiados recursos y que su potencial como destino digital no podía justificar su pequeña audiencia y su enorme costo. El Sr. Perrette, llamando desde Londres, dijo que era hora de cesar las operaciones. El Sr. Zaslav estuvo de acuerdo.

Durante la próxima semana, el equipo de Zaslav finalizó los detalles. El Sr. Licht, junto con Adria Alpert Romm, directora de personal de Warner Bros. Discovery, argumentó que los empleados de CNN+ deberían recibir tres meses de salario y la oportunidad de permanecer en la empresa; cualquier persona despedida recibiría seis meses adicionales de indemnización.

Temprano el 21 de abril, el Sr. Licht les dio la noticia a los principales funcionarios de CNN de que el servicio terminaría el 30 de abril. Tampoco se le informó al Sr. Morse hasta esa mañana. Licht llamó a Wallace, Cornish y otros presentadores principales para decirles que CNN trataría de encontrarles un lugar. Los espectáculos presentados por la Sra. Cornish y la Sra. Longoria aún no habían comenzado.

Los partidarios de CNN+ lamentaron que no se le haya dado muchas oportunidades al servicio de transmisión y argumentaron que la decisión fue dañina para la marca CNN, un paso en falso que dejaría a la red sin preparación para un futuro en el que pocos estadounidenses todavía ven televisión por cable.

Para la base, fue un golpe brutal. Rebecca Kutler, jefa de programación de CNN+, se compadeció de las donas y les dijo a los empleados que no estaban obligados a ingresar a la oficina si no tenían una responsabilidad específica.

Karen Hunt, quien dejó un trabajo en MSNBC para CNN+, terminó su último show el viernes con un homenaje a su personal. “Dejaron trabajos estables, algunos se mudaron por todo el país, todos asumieron grandes riesgos”, dijo. “Si está contratando periodistas, son los mejores en su clase”.





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