Descendiendo a las cuevas submarinas de Florida


Mucho antes de que los parques temáticos comenzaran a brotar de los pantanos de Orlando, los manantiales de agua dulce de Florida se encontraban entre las principales atracciones del área.

Los indígenas americanos hicieron uso de los manantiales durante miles de años antes de que llegaran los conquistadores españoles en el siglo XVI. Los informes de los conquistadores sobre agua clara que brotaba de cavernosos agujeros en el suelo de los bosques alimentaron los mitos sobre la existencia de la Fuente de la juventud.

Unos cientos de años más tarde, cuando se creía que los manantiales de azufre tenían propiedades terapéuticas, Manantiales de azufre blanco, a orillas del río Suwannee, se convirtió en una de las primeras atracciones turísticas comerciales de Florida. A principios de la década de 1900, el debut de los barcos con fondo de cristal les dio a los turistas una vista panorámica de los manantiales de Florida, y los prístinos paisajes submarinos atrajeron a los primeros cineastas. Docenas de películas y programas de televisión se filmaron bajo el agua en Silver Springs, un grupo de manantiales en el condado de Marion, solo, incluidos «Sea Hunt» y «The Creature From the Black Lagoon».

Florida tiene la colección más densa de manantiales de agua dulce del planeta. Todos los días, los más de 1,000 manantiales de agua dulce del estado descargan colectivamente miles de millones de galones de agua subterránea a la superficie. Los manantiales brindan un hábitat crítico para los animales acuáticos, incluido el icónico manatí de Florida, y anclan la industria recreativa en aguas interiores de Florida. Visitantes de todo el mundo vienen a los manantiales de Florida para pescar, navegar en kayak, nadar y bucear a través de millas de cuevas submarinas que conectan los manantiales con el acuífero y canalizan el agua hacia la superficie. El turismo de Springs inyecta dinero en las economías rurales de todo el estado.

Y, sin embargo, a pesar de su papel fundamental en la industria turística del estado, los manantiales de Florida están en el centro de una tragedia ambiental en cámara lenta.

En las últimas décadas, una combinación de desarrollo, crecimiento de la población, cambio climático, sobreexplotación del acuífero y contaminación de la agricultura y las aguas residuales han causado estragos en los manantiales de Florida. Muchos manantiales muestran un flujo de agua significativamente reducido. Otros han dejado de fluir por completo.

Kissengen Spring fue una de las primeras bajas registradas. Una vez, más de 20 millones de galones de agua al día se vertieron desde Kissengen Spring en el río Peace. El manantial lucía plataformas de buceo y baños y fue utilizado como centro turístico por miembros del ejército durante la Segunda Guerra Mundial.

Entre las décadas de 1930 y 1950, el flujo de agua del manantial se redujo gradualmente a un goteo. A principios de la década de 1960, el manantial dejó de fluir por completo. Un informe del Servicio Geológico de los Estados Unidos reveló que el bombeo de agua subterránea entre las décadas de 1950 y 1975 redujo los niveles de agua subterránea en la asombrosa cantidad de 60 pies. Una vez que la elevación del agua en el acuífero que alimentaba el manantial cayó por debajo de la elevación del respiradero del manantial, el agua dejó de fluir.

Los niveles freáticos en constante disminución también cortaron el suministro de agua a White Sulphur Springs, una de las primeras atracciones turísticas de Florida, que dejó de fluir por primera vez en 1977.

Al mismo tiempo que se estaban agotando los acuíferos, la contaminación de los tanques sépticos, las aguas residuales, los fertilizantes agrícolas y las operaciones de alimentación de animales confinadas han inundado los manantiales con un exceso de nutrientes, alimentando la proliferación de algas en los manantiales de todo el estado. Los fondos blancos y arenosos y los matorrales ondulantes de hierba marina que aparecen en las películas de las décadas de 1940 y 1950 han sido reemplazados por gruesas capas de algas verdes y peludas que cubren todas las superficies submarinas. Sin pasto marino, la base de los manantiales saludables, los ecosistemas alrededor de los manantiales se están derrumbando.

En Silver Springs, se han acumulado tantas algas que los buzos voluntarios las eliminan a mano. Todos los meses, los miembros del equipo de buceo profesional de Silver Springs descienden para limpiar las algas del fondo de los botes con fondo de vidrio para que los visitantes puedan ver los viejos escenarios de películas submarinas, que los buzos también deben limpiar.

El estado de Florida reconoció oficialmente que la mayoría de los manantiales de Florida estaban en problemas hace más de dos décadas, cuando, en 2001, Jeb Bush, entonces gobernador, firmó la legislación que creaba la Iniciativa de manantiales de Florida. El programa proporcionó el primero de varios fondos posteriores para investigación, monitoreo, educación y asistencia a los propietarios de tierras para reducir el flujo de aguas residuales y fertilizantes hacia los manantiales y abordar la disminución de los flujos de manantiales.

Los datos recopilados como resultado de la iniciativa han permitido a los científicos rastrear el inexorable declive de los manantiales de Florida con un detalle insoportable. Es importante destacar que estos datos muestran que los esfuerzos para proteger los manantiales hasta ahora han sido ineficaces, ya que la contaminación por nutrientes ha seguido aumentando.

Si bien muchos manantiales están en declive, el trabajo de restauración en curso en Crystal River, alimentado por manantiales, en la costa del golfo de Florida, muestra que algunos daños pueden revertirse. Crystal River es el segundo grupo de manantiales más grande del estado de Florida. Hace décadas, la clara visibilidad de Crystal River lo convirtió en un destino famoso para la pesca y el buceo. En las décadas de 1960 y 1970, sin embargo, el desarrollo, el dragado de canales para comunidades de barcos y la contaminación desencadenaron una cascada de eventos que provocaron el colapso de los lechos de hierba marina del río y fueron reemplazados por capas de algas en las décadas siguientes. La famosa visibilidad de Crystal River se deterioró hasta que rara vez superó los 10 pies.

Durante los últimos seis años, la organización comunitaria Salvar el río Crystal y la empresa de restauración acuática Mar y Costa han utilizado una combinación de fondos estatales y federales para eliminar más de un cuarto de billón de libras de algas y lodo rico en nutrientes del fondo de Crystal River y plantar más de 350,000 plantas de pasto marino.

A medida que se expandieron los lechos de pasto marino replantados, mejoraron la visibilidad y ahora incluso sostienen una población durante todo el año de los vegetarianos más famosos de Florida: los manatíes.

El exitoso proyecto de replantación de pasto marino no ha resuelto todos los problemas de Crystal River. El aumento del nivel del mar y el bombeo de agua subterránea continúan reduciendo el flujo de agua a los manantiales de Crystal River, y el agua que sale continúa volviéndose un poco más salada. Si bien claramente aún queda trabajo por hacer, las mejoras constantes en la claridad del agua y una creciente población de manatíes están respaldando una próspera industria del ecoturismo y muestran lo que se puede lograr cuando los gobiernos estatales y las comunidades locales trabajan juntos y aprovechan los datos científicos para salvar sus manantiales.

jason gulley es profesor asociado de geología en la Universidad del Sur de Florida, instructor de buceo y fotógrafo de medio ambiente, ciencias y expediciones con sede en Tampa, Florida. Puede seguir su trabajo en Instagram.





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