Estas aves forman un trío, pero probablemente no un trío


Las grullas tienen fama de románticas. Las aves viven en parejas fieles, bailando y defendiendo juntas su territorio. Cuando los intrusos se acercan, las aves levantan el pico y emiten un fuerte canto con una sola voz.

En India, la grulla sarus, de cabeza carmesí y tan alta como un humano adulto, es celebrada por su monogamia. “Cuando uno de los pájaros muere, la mitología local dice que el otro pájaro se muere de dolor”, dijo KS Gopi Sundar, científico de la Fundación para la Conservación de la Naturaleza en India. “La verdad es, por supuesto, un poco diferente”.

El Dr. Sundar descubrió que las parejas de grullas sarus ocasionalmente permiten que un tercer pájaro se les una. Describió el comportamiento el mes pasado en la revista Ecology. Vivir como un trío, por desgracia, no tanto, puede ayudar a las aves a criar crías en malas condiciones, y una se comporta quizás un poco como una au pair aviar. Los pájaros incluso convierten su dúo característico en una canción para tres.

El Dr. Sundar vio por primera vez un trío de grullas sarus en 1999. “Cuando se lo mencioné a los expertos en los EE. UU., sonrieron y me dieron palmaditas en la cabeza”, dijo. Pero no estaba listo para dejar ir la idea. Siguió a ese trío durante los siguientes 16 años.

A partir de 2011, también capacitó a asistentes de campo (generalmente agricultores locales) para monitorear grullas sarus. Después de recopilar datos hasta 2020, el Dr. Sundar y Swati Kittur, un colega de la fundación, investigaron esa base de datos para buscar tríos.

Los observadores habían visto 193 tríos entre más de 11.500 avistamientos de grullas. “Así que los tríos son definitivamente raros”, dijo el Dr. Sundar. Algunos incluían un macho y dos hembras; algunos eran al revés.

Suhridam Roy, estudiante de posgrado de la fundación, visitó a cuatro de estos tríos y reprodujo grabaciones de otras parejas de grullas cantando sus dúos territoriales. En respuesta, cada trío realizó su propia llamada sincronizada. Los científicos lo llamaron triet.

Los datos no revelan cuántos pollitos criaron estos tríos o cuánto tiempo permanecieron juntos. Pero 16 años de observar a ese trío original dieron algunas pistas sobre su dinámica familiar.

Estas grullas vivían en un hábitat de baja calidad, donde la falta de humedales probablemente dificultaría que un dúo típico criara crías, dijo el Dr. Sundar.

Pero en un grupo de tres, el resultado resultó mejor. Cada año, un adulto de ese trío, una hembra, desaparecía mientras los otros dos anidaban y ponían huevos. “No fue un throuple”, dijo el Dr. Sundar. Solo dos de los tres animales se aparearon cada temporada.

Pero cuando el polluelo o pollitos resultantes tenían alrededor de un mes de edad, o inmediatamente después de que el nido fallara, la hembra ausente reapareció. Si había pollitos, ayudaba a darles de comer. Y trabajando juntas, las tres grullas criaron un pollito casi cada dos años.

“Encontrar un comportamiento novedoso como este en un sistema en el que todos pensamos que eran monógamos durante mucho tiempo es muy interesante”, dijo Sahas Barve, ecologista evolutivo del Museo Nacional de Historia Natural de la Institución Smithsonian en Washington, DC.

Y el estudio plantea muchas preguntas, dijo. Lo más importante: «¿Quién es ese tercer pájaro?»

En algunas especies de aves, incluidos los arrendajos de Florida y las currucas de Seychelles, las crías adultas a menudo se quedan para formar un trío con sus padres y ayudan a criar a sus hermanos, dijo el Dr. Barve.

Pero el Dr. Sundar cree que es poco probable que los tríos de grullas sarus incluyan un polluelo adulto, según otras investigaciones que ha realizado. Sin embargo, señaló que el tercer adulto podría estar relacionado de otra manera. Compartir algunos genes con el pollito podría ayudar a explicar cómo evolucionó este sistema.

Sin embargo, si el tercer adulto no está relacionado, y si no se le permite aparearse, ¿qué beneficio recibe de vivir en un trío?

“El único beneficio que se nos ocurrió para el tercer pájaro es que está adquiriendo práctica”, dijo el Dr. Sundar. El ayudante puede aprender a defender su hogar y alimentar a los pollitos. Al menos un trío que observaron los investigadores incluía a un hombre muy joven.

Los científicos también vieron que los tríos eran más comunes en hábitats indeseables. El Dr. Sundar cree que formar un equipo puede ser una adaptación a las malas circunstancias.

La crianza en equipo aparece en todo el reino animal. Especies de monos, mangostas, arañas, insectos, pájaros y peces participan en la reproducción cooperativa. Los humanos también. Pero hasta ahora, no se sabía que las grullas se criaran en equipos.

“Es un desafío a las suposiciones que tenemos sobre esta familia de aves”, dijo Anne Lacy, gerente senior de programas de América del Norte para la Fundación Internacional de la Grulla.

La Sra. Lacy dijo que ella y sus colegas nunca habían observado tríos entre las grullas de América del Norte, pero agregó: “¿Podría suceder cuando simplemente no estamos mirando? Absolutamente.»

El Dr. Sundar planea usar la genética para saber si los ayudantes de la grulla sarus son parientes. Sin embargo, una pregunta que no planea hacer es si el ayudante es alguna vez el verdadero padre de un pollito. En otras palabras, ¿la grulla sarus es realmente monógama?

“Estas aves se conservan por la mitología de que están juntas todo el tiempo y que son fieles”, dijo.

Saber que un porcentaje de grullas se alejan de sus parejas, dijo el Dr. Sundar, corre el riesgo de dañar la relación entre humanos y aves. “¿Por qué destruir esta mitología para una estadística y un artículo científico?” él dijo.



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