‘Big John’, un triceratops de alto perfil, con cuernos trabados con los de su propia especie, sugiere un estudio


Gracias a las espectaculares exhibiciones de los museos, muchos de nosotros podemos imaginarnos a un Triceratops blandiendo sus cuernos y el volante del cuello extendido para protegerse de un Tyrannosaurus rex hambriento. Pero algunos científicos creen que los triceratopses también usaron su casco mortal entre sí. Al igual que los alces en duelo blandiendo sus astas, los triceratopses pueden haber entrelazado sus cuernos para cortejar a sus compañeros o vencer a sus rivales.

Si bien los científicos han especulado durante mucho tiempo sobre tal comportamiento, la evidencia concluyente de estos enfrentamientos ha resultado difícil de alcanzar. Pero en un estudio publicado el jueves en la revista Informes científicosun equipo de científicos italianos describe lo que creen que es una cicatriz abierta de una de estas antiguas batallas en el volante del cuello de un Triceratops de alto perfil conocido como «Big John».

Descubierto por cazadores comerciales de fósiles trabajando en un acantilado de Dakota del Sur en 2014 y llamado así por el ranchero propietario de la tierra, Big John recibió poca fanfarria hasta que una empresa italiana de preparación de fósiles compró y restauró los restos del dinosaurio en 2020. Como el el espécimen de Triceratops más grande jamás descubierto (solo el cráneo mide más de cinco pies de largo), Big John fue vendido a un postor anónimo en octubre pasado por $ 7.7 millones, el precio más alto jamás alcanzado por un fósil que no es Tyrannosaurus rex.

Además de su asombroso tamaño y precio, el cráneo de la criatura luce un gran agujero en forma de media luna en la base del volante del cuello. Si bien muchos cráneos de Triceratops tienen agujeros similares, pocos se han estudiado en profundidad según Ruggero D’Anastasio, paleopatólogo de la Universidad D’Annunzio de Chieti-Pescara en Italia y autor del estudio.

Durante mucho tiempo ha habido un debate sobre las causas de estas brechas en el volante de un Triceratops. Algunos creen que son cicatrices de peleas entre especies o encuentros cercanos con depredadores. Otros piensan que pueden ser signos de enfermedades infecciosas o una posible ruptura de los huesos relacionada con la edad. En el caso de Big John, el hueso alrededor de la brecha está endurecido en depósitos ásperos parecidos a una placa, una señal de que el área alguna vez estuvo inflamada.

Pero para determinar si la inflamación fue causada por una enfermedad o una lesión traumática, los investigadores tuvieron que profundizar más. Examinaron muestras de tejido óseo alrededor de la brecha en detalle microscópico, en busca de signos reveladores de curación y remodelación ósea.

Al examinar las muestras bajo un microscopio electrónico, el equipo observó que el hueso más cercano a la abertura era más poroso y lleno de vasos sanguíneos que el hueso más alejado, lo que indica que la brecha estaba enmarcada por hueso recién formado. También identificaron pequeños hoyos que comúnmente ocurren cuando los huesos están siendo remodelados por células especializadas, llamadas osteoclastos.

Todos estos signos apuntan a un Triceratops en vías de recuperación. “Las etapas de curación del hueso son similares a las observadas en los mamíferos, incluidos los humanos”, dijo el Dr. D’Anastasio. «Ciertamente estamos frente a una lesión traumática, que no causó la muerte del Triceratops».

Los investigadores creen que el hueco en forma de ojo de cerradura fue perforado en el volante de Big John por el cuerno de otro Triceratops. La posición única de la herida llevó a los investigadores a plantear la hipótesis de que el volante se perforó desde la parte posterior.

Sin embargo, Big John fue apuñalado, el equipo estima que el dinosaurio sobrevivió durante otros seis meses según la curación del hueso. Cuando el laborioso dinosaurio murió, hace unos 66 millones de años, fue sepultado en sedimentos en la Formación Hell Creek, un semillero de fósiles depositados hacia el final del reinado de los dinosaurios.

El espécimen Big John se encuentra entre una lista creciente de inmensos fósiles de dinosaurios a precios exorbitantes de dinero a compradores privados. Estas sumas asombrosas superan los precios de los museos públicos y las universidades, creando barreras entre los especímenes exquisitamente conservados y los paleontólogos.

Con Big John, por ejemplo, las muestras de tejido óseo analizadas en el nuevo estudio se almacenan en la colección del Museo Universitario de Chieti, pero se desconoce el paradero del esqueleto más grande. Eso dificulta la capacidad de los paleontólogos para examinar con precisión los nuevos hallazgos, según Denver Fowler, curador del Museo de Dinosaurios Badlands en Dakota del Norte. “Nadie puede realmente ir y ver esta área patológica por sí mismo”, dijo. “La repetibilidad es el resultado final de la ciencia”.

Estas preocupaciones han llevado a la Sociedad de Paleontología de Vertebrados a disuadir a los investigadores de estudiar fósiles de propiedad privada.

El Dr. Fowler cree que si se diera a los paleontólogos incluso una fracción del dinero y la atención gastados en Big John, los ayudaría a descubrir, preparar y estudiar fósiles de Triceratops científicamente más importantes.

“Espero que muchos museos tengan especímenes no preparados de mejor calidad y mayor importancia que Big John”, dijo, “pero la escasez de recursos deja a estos especímenes en sus chaquetas de campaña”.



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