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WASHINGTON — En medio de un torbellino de señalamientos partidistas sobre quién es responsable del aumento de los precios de la energía, los ejecutivos de seis grandes compañías de petróleo y gas se defendieron el miércoles de las críticas de que buscaban aumentar las ganancias corporativas al negarse a producir más petróleo y gas.

Intentando eludir el debate político, los ejecutivos dijeron que no estaban participando en un aumento de precios y simplemente estaban respondiendo a los precios globales de las materias primas que estaban fuera de su control. También dijeron que estaban trabajando para cambiar a una energía más limpia.

“Estamos aquí para obtener respuestas de las grandes compañías petroleras sobre por qué están estafando al pueblo estadounidense”, dijo durante la audiencia el representante Frank Pallone Jr., un demócrata de Nueva Jersey que preside el Comité de Comercio y Energía de la Cámara. “En un momento de ganancias récord, Big Oil se niega a aumentar la producción”.

Los ejecutivos petroleros se opusieron a las acusaciones de los demócratas, pero se mantuvieron discretos en sus respuestas.

“Debido a que el petróleo es un producto básico mundial, Shell no fija ni controla el precio del petróleo crudo”, dijo Gretchen H. Watkins, presidenta de Shell USA, al comité en sus comentarios preparados. “La crisis actual y la presión sobre el suministro y los precios de los hidrocarburos revelan la urgente necesidad de acelerar la transición energética”.

Michael Wirth, director ejecutivo de Chevron, insistió en que la empresa “no toleraba el aumento de precios”.

Con sus índices de aprobación cayendo a un nuevo mínimo como la inflación se ha mantenido persistentemente alta durante meses, el presidente Biden ha tenido problemas para explicar el aumento de los precios de la gasolina al pueblo estadounidense. En un intento por capitalizar el amplio apoyo a las sanciones paralizantes contra Rusia, la administración ha tratado de caracterizar el reciente aumento en los precios de la gasolina como “La subida de precios de Putin”.

Pero los republicanos han tratado de colgar el aumento de los precios de la gasolina en el cuello del presidente, señalando que el precio de la gasolina ha estado aumentando durante el último año, mucho antes de la invasión de Ucrania por parte de Putin. Han utilizado la creciente ansiedad por los aumentos de precios como su principal argumento para los votantes sobre la necesidad de un cambio en el liderazgo.

Los republicanos han criticado a Biden por su cancelación de permisos para el oleoducto Keystone XL, así como pausas en nuevos arrendamientos de pozos petroleros en tierras federales. Los funcionarios de la Casa Blanca han tratado de explicar que ninguna política es responsable del aumento de los precios de la gasolina.

En realidad, la flexibilización de las restricciones pandémicas ha aumentado la demanda de gas en un momento en que la oferta no aumenta lo suficientemente rápido. Tanto la oferta como la demanda están siendo impulsadas por factores que están fuera de control del Sr. Biden y el Congreso.

Aún así, los ataques parecen estar funcionando. Un reciente Universidad de Quinnipiac encuesta encontró que sólo el 24 por ciento de los encuestados dijeron que pensaban que el aumento en los precios de la gasolina era el resultado de la guerra en Ucrania, con más estadounidenses culpando a las políticas de la administración Biden por los altos precios de la gasolina.

A encuesta reciente de NBC News mostró que a pesar del amplio apoyo para prohibir las importaciones de petróleo ruso, la mayoría de los estadounidenses todavía estaban preocupados por los precios del gas. Las encuestas han mostrado que el Sr. Biden los índices de aprobación están cerca de los más bajos de su presidencia, alrededor del 40 por ciento, lo que sugiere que los estadounidenses lo hacen responsable incluso si apoyan algunas de sus políticas exteriores.

Algunos demócratas que enfrentan carreras competitivas en noviembre presionaron para suspender el impuesto federal a la gasolina hasta fin de año. Pero los republicanos rechazaron rápidamente la propuesta, calificándola de un intento desesperado de atraer a los votantes. Los progresistas también han tratado de utilizar el aumento en los precios de la energía y el gas para impulsar inversiones en energía limpia a fin de reducir la dependencia de líderes autoritarios extranjeros y compañías petroleras.

Los republicanos en la audiencia del miércoles buscaron capitalizar la posición débil de Biden.

Crédito…Sarahbeth Maney/The New York Times

“Este no es el aumento de precios de Putin”, dijo la representante Cathy McMorris Rodgers, republicana de Washington. “Esta es la subida de precios de Biden. Ha sido un ascenso constante desde que asumió el cargo”. Ella dijo que los demócratas estaban buscando otro chivo expiatorio al culpar a la industria petrolera.

La Sra. Rodgers y otros republicanos criticaron lo que llamaron los esfuerzos de la administración para aliviar las sanciones petroleras a Venezuela e Irán para impulsar los suministros mundiales de petróleo, así como la decisión de bloquear el oleoducto Keystone XL, que habría importado más producción canadiense de las arenas bituminosas de ese país. .

El precio promedio de un galón de gasolina es aproximadamente $ 1,30 más alto que hace un año, subiendo junto con los precios del petróleo, que ahora están justo por debajo de $ 100 por barril.

Los demócratas han pedido a los ejecutivos petroleros que suspendan los aumentos de dividendos y las recompras de acciones e inviertan más en el desarrollo de energías alternativas y reduzcan los precios de la gasolina. Dijeron que sus electores estaban sufriendo y cada vez más molestos con las compañías petroleras por los precios más altos.

La semana pasada, Biden dijo que algunas compañías petroleras habían aumentado la producción, pero agregó que “demasiadas compañías no están haciendo su parte y eligen obtener ganancias extraordinarias sin realizar inversiones adicionales para ayudar con el suministro”.

La indignación por las ganancias de las compañías petroleras no es inusual. Los políticos a menudo critican a la industria de la energía por especular cuando los precios del gas suben, y luego dejan de lado sus quejas cuando los precios vuelven a caer. En los últimos 15 años, los precios del petróleo y el gas han subido y bajado en tres grandes ciclos.

Más recientemente, la demanda de energía se recuperó rápidamente de la calma de la pandemia inicial a medida que las vacunas estuvieron ampliamente disponibles y la cantidad de infecciones retrocedió. Pero la producción mundial de petróleo no ha vuelto por completo a los niveles previos a la pandemia. La producción estadounidense está apenas por debajo de los 12 millones de barriles por día, aproximadamente un millón por debajo del récord establecido justo antes de la pandemia. Con las compañías petroleras agregando plataformas, el Departamento de Energía espera que la producción estadounidense supere los 13 millones de barriles el próximo año.

Si bien Biden insta a las compañías petroleras a expandir la producción, los inversionistas de Wall Street les dicen que sean más cautelosos porque no quieren que las empresas hagan una tormenta cuando los precios son altos y pierdan dinero cuando los precios bajen nuevamente. Eso es lo que sucedió entre 2011 y 2015, lo que llevó a decenas de quiebras.

En este momento, las compañías petroleras están obteniendo ganancias récord. Exxon Mobil dijo esta semana que sus ganancias en los primeros tres meses del año podrían sumar 11.000 millones de dólares, lo máximo que la compañía ha obtenido en un trimestre desde 2008, cuando el precio del barril de petróleo superó los 140 dólares.

Exxon ha recortado el gasto y su fuerza laboral en los últimos años, incluso mientras aumenta la producción en la Cuenca Pérmica, que se extiende a ambos lados de Texas y Nuevo México, y frente a la costa de Guyana. Darren Woods, director ejecutivo de la compañía y uno de los testigos en la audiencia del miércoles, ha insistido en que Exxon está trabajando para reducir sus emisiones de gases de efecto invernadero mientras satisface las necesidades energéticas del país, pero que no es responsable del aumento de los precios.

“La incertidumbre de la oferta en un mercado ajustado con una demanda creciente conduce a una volatilidad significativa de los precios, que es lo que estamos viendo hoy”, dijo el Sr. Woods al comité.

Scott D. Sheffield, director ejecutivo de Pioneer Natural Resources, un gran productor de Texas, dijo que su empresa y otros no podían hacer mucho para aumentar la producción rápidamente.

“Entiendo el deseo de encontrar una solución rápida para el reciente aumento en los precios de la gasolina”, dijo, “pero ni Pioneer ni ningún otro productor estadounidense puede aumentar la producción de la noche a la mañana abriendo un grifo”. Señaló que la escasez de mano de obra y equipos de perforación, y las presiones inflacionarias sobre los servicios petroleros, obstaculizan los aumentos de producción.



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