Un vuelo sobre China en cielos despejados, seguido de una caída en picado


BEIJING – El vuelo 5735 de China Eastern Airlines estaba a 29,100 pies en un cielo despejado por la tarde sobre las colinas del sur de China, aparentemente listo para un aterrizaje suave en Guangzhou. El avión, un Boeing 737-800 NG, tenía solo siete años. Uno de los aviadores más experimentados de China estaba entre los tres pilotos en la cabina.

Pero luego, a las 2:20 pm del 21 de marzo, el avión se desplomó.

Los controladores de tráfico aéreo hicieron llamadas frenéticas que quedaron sin respuesta. Los pilotos no enviaron mensajes de Mayday. El avión cayó más de 20.000 pies en menos de un minuto, a 7.400 pies. Luego ganó 1.200 pies de altitud en unos 15 segundos, antes de una caída final en una ladera cubierta de bosques de bambú y plátanos. El avión estaba casi exactamente vertical y se acercaba a la velocidad del sonido cuando se estrelló contra la tierra blanda, con piezas del avión hundidas hasta 60 pies en el lodo. Dos pedazos de la punta de un ala aterrizaron a siete millas de distancia.

Los investigadores, incluido un equipo de siete miembros de los Estados Unidos que llegó el sábado, se esfuerzan por comprender qué sucedió en los minutos finales antes de que el avión se precipitara, matando a las 132 personas a bordo.

Cada investigación de un accidente aéreo plantea desafíos únicos. Pero este, el peor desastre aéreo de China en más de una década, es aún más misterioso porque el avión fue borrado por la velocidad extraordinariamente alta de su impacto, esencialmente en un ángulo de 90 grados. Al final de la búsqueda la semana pasada, los rescatistas dijeron que habían recuperado 49.117 piezas del naufragio.

China también mantiene un control inusualmente estricto sobre la información, censurando la discusión y la especulación en línea y permitiendo solo una cobertura limitada del desastre. Los funcionarios chinos han guardado de cerca gran parte de la información sobre el accidente. Las familias de las víctimas han sido monitoreadas para evitar que hablen con los periodistas o realicen protestas. los nombres de los pilotos no han sido publicados oficialmente, aunque un periódico estatal de Hong Kong los publicó de todos modos.

Mucho depende de qué datos se pueden recuperar de la grabadora de voz de la cabina del avión y la grabadora de datos. Las llamadas cajas negras están diseñadas para soportar choques, pero los expertos dicen que el impacto severo de este puede haber dañado las grabadoras hasta el punto de que se pierden algunos datos. La grabadora de datos de vuelo terminó cinco pies bajo tierra y solo pudo ser extraída después de que los bomberos retiraran una gran raíz de árbol que se encontraba sobre ella.

La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte de los Estados Unidos estaba ayudando a China a descargar información de la grabadora de voz de la cabina en un laboratorio en Washington, según Peter Knudson, portavoz de la NTSB.

Crédito…CCTV, vía Associated Press

La tragedia ha generado dudas sobre el historial de seguridad de vuelos del país en un año importante para el máximo líder de China, Xi Jinping, quien buscará un tercer mandato en un congreso del Partido Comunista. China Eastern y sus subsidiarias han dejado en tierra 223 aviones Boeing 737-800 para controles de seguridad, un tercio de su flota total. El Comité Permanente del Politburó, el máximo órgano gobernante del país, dijo en una reunión presidida por Xi la semana pasada que los funcionarios deberían determinar la causa del accidente lo antes posible.

Los funcionarios que supervisan la búsqueda dijeron que habían recuperado algunos componentes clave del avión, incluidas partes de los motores y el tren de aterrizaje. Estaban tratando de recrear la ruta de vuelo del avión utilizando datos de radares de control de tráfico aéreo y examinando posibles pistas sobre qué equipaje y correo se pusieron en el avión.

Los funcionarios se comprometieron a publicar las conclusiones preliminares dentro de los 30 días posteriores al accidente, de acuerdo con los plazos establecidos por la Convención sobre Aviación Civil Internacional, un acuerdo global. Ese acuerdo también requiere la participación de representantes del fabricante de aeronaves y el regulador de seguridad del transporte del país de origen del fabricante. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte dijo el lunes que los investigadores de Estados Unidos no tuvieron que pasar por la larga cuarentena habitual cuando llegaron a China el sábado. En cambio, al equipo se le permitió ir directamente al lugar del accidente, con algunas restricciones en sus movimientos.

Los informes de los medios estatales sobre el accidente han sido limitados. Una división de Jinan Daily, una publicación estatal de una ciudad a 1,000 millas de distancia, publicó entrevistas con un agricultor cerca del lugar del accidente que describió haber visto humo negro saliendo del avión y con otro agricultor que describió haber visto humo blanco. Una cámara de vigilancia en una mina distante registró los segundos finales del descenso vertical del avión. Esas imágenes no mostraban humo en absoluto.

“Nada parece tener sentido con este”, dijo Peter Marosszeky, un ingeniero ejecutivo de aerolíneas semiretirado y asesor técnico de Boeing que ahora es el director general de Aerospace Developments, una empresa de investigación y desarrollo en Sydney, Australia. El humo negro sugeriría que se está quemando combustible, mientras que los vapores blancos podrían estar filtrando combustible, pero los relatos de los testigos oculares a menudo no son confiables en las investigaciones de accidentes, agregó.

Los expertos en accidentes aéreos suelen estudiar los detalles que surgen de una investigación de un accidente en busca de signos de colisión o explosión en el aire, problemas mecánicos o suicidio del piloto. Prácticamente todo el avión se estrelló en un solo lugar, lo que redujo las probabilidades de que ocurriera un atentado terrorista u otro percance a gran altura, dijeron los expertos. No se encontraron residuos de explosivos en los escombros, según Zheng Xi, jefe de bomberos de la región de Guangxi, donde ocurrió el accidente.

El descubrimiento por parte de un agricultor de una parte del avión siete millas al oeste del lugar del accidente planteó inicialmente especulaciones entre expertos que el avión sufrió algún tipo de ruptura en el aire. Pero las autoridades chinas confirmaron más tarde que el fragmento más un fragmento mucho más pequeño encontrado a una milla de distancia eran piezas de uno de los alerones de la aeronave, que son extensiones de la punta del ala que producen sustentación adicional. Los expertos en accidentes aéreos dijeron que no era sorprendente que piezas tan livianas pudieran aterrizar lejos del sitio.

“Es un winglet, por lo que va a volar como el viento; no va a caer como un trozo de aluminio, va a volar”, dijo John Goglia, miembro jubilado de la junta de la NTSB que ha trabajado en investigaciones de accidentes aéreos en torno a el mundo durante más de medio siglo.

El daño a un winglet o la pérdida de un winglet no causaría un gran cambio en la capacidad de un piloto para mantenerse en el aire, agregó Goglia. “No causaría una caída en picado, y es posible que se rompiera cuando el avión se acercó a velocidades supersónicas” durante su descenso, dijo.

Aviation Partners Boeing, una empresa conjunta de Boeing con un fabricante de puntas de ala que fabrica winglets para el 737-800, se negó a comentar sobre el descubrimiento de los fragmentos de winglet.

Los expertos en aviación, incluido el Sr. Goglia, se han centrado en particular en la posición vertical de la aeronave en el momento del impacto. Los aviones comerciales están diseñados para que su tendencia natural sea estabilizarse en vuelo. Lograr una verdadera caída en picado requiere una fuerza constante y extrema en los estabilizadores horizontales a cada lado de la cola del avión, dijo el Sr. Marosszeky.

Los estabilizadores horizontales controlan el cabeceo de un avión, ya sea que la parte delantera del avión tienda a subir o bajar. La pregunta para los expertos es si la nariz del avión fue empujada hacia abajo debido a un mal funcionamiento técnico o por decisión del piloto.

Martin Craigs, presidente del Aerospace Forum Asia, un grupo comercial de proveedores de equipos de aviación con sede en Hong Kong, dijo que en el accidente del este de China, la capacidad del avión para volar casi perfectamente hacia abajo, sin deslizarse ni aletear, ayudó a demostrar que “claramente no es una bomba terrorista”. Pero no descartó un choque deliberado.

Señaló a la accidente de 2015 de un vuelo germanwings llevando 150 personas como ejemplo de suicidio de un piloto. “No se debe descartar nada. Recuerde, tuvimos un piloto que voló deliberadamente un avión hacia los Alpes hace unos años”.

Amy Chang Chien y li tu investigación aportada.



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