Opinión | La sequía de California es peor de lo que pensábamos


Afuera de mi laboratorio cerca de Donner Pass en la Sierra Nevada de California, hay nuevas huellas de animales en la nieve después de un invierno de hibernación, los cantos de los pájaros se escuchan en el aire y el arroyo fluye fuertemente con agua de la nieve derretida. La primavera se ha adelantado preocupantemente a Sierra Nevada.

La semana pasada, me uní a equipos de otros científicos para recopilar las medidas más importantes de la capa de nieve de Sierra Nevada de más de 265 sitios en todo el estado. Por lo general, esta medida marca la transición de la temporada de acumulación de nieve a la temporada de derretimiento y contiene la mayor cantidad de nieve de cualquier medida durante todo el año. Sin embargo, los resultados de 2022 confirmaron lo que habíamos temido aquellos de nosotros que monitoreábamos la sequía del estado: la capa de nieve de California ahora está en un 39 por ciento de su promedio, o un 23 por ciento menos que en el mismo punto el año pasado. Esto indica una profundización de la sequía; ya el peor en el oeste de los Estados Unidos en 1200 años – y otra temporada de incendios potencialmente catastrófica para gran parte del oeste.

Mucha gente tiene una visión bastante simplista de la sequía como falta de lluvia y nieve. Eso es exacto, hasta cierto punto. Lo que no tiene en cuenta es la actividad humana y el cambio climático que ahora están afectando dramáticamente el agua disponible y su gestión. A medida que los incendios forestales más frecuentes y grandes y los períodos secos prolongados azotan la tierra, nuestras herramientas más importantes para administrar el agua se vuelven cada vez menos precisas. Al mismo tiempo, nuestra dependencia de estos modelos para tratar de aprovechar al máximo la poca agua que tenemos se está volviendo cada vez más problemática.

Las sequías pueden durar varios años o incluso más de una década con diversos grados de gravedad. Durante este tipo de sequías prolongadas, el suelo puede volverse tan seco que absorbe toda el agua nueva, lo que reduce la escorrentía hacia los arroyos y embalses. El suelo también puede volverse tan seco que la superficie se vuelve dura y repele el agua, lo que puede hacer que el agua de lluvia se derrame rápidamente de la tierra y provoque inundaciones. Esto significa que ya no podemos depender de períodos relativamente cortos de lluvia o nieve para aliviar por completo las condiciones de sequía como lo hicimos con sequías anteriores.

Se necesitarían muchas tormentas con cantidades casi récord de lluvia o nieve en un solo año para hacer mella significativa en las condiciones de sequía. Octubre fue el segundo mes con más nieve y diciembre fue el mes con más nieve registrado en el laboratorio de nieve desde 1970 gracias a dos ríos atmosféricos que azotaron a California. Pero los períodos excepcionalmente secos de noviembre y de enero a marzo nos han dejado otro año con condiciones de nieve, lluvia y escorrentía por debajo del promedio.

Este tipo de invierno de festín o hambruna con grandes tormentas y largos y severos períodos secos es se espera que aumente a medida que continúa el cambio climático. Como resultado, necesitaremos varios años de lluvia y nieve por encima del promedio para compensar la diferencia en lugar de grandes eventos consecutivos en un solo año.

Incluso con años de precipitaciones normales o por encima del promedio, los cambios en la superficie terrestre presentan otra complicación. Los incendios forestales masivos, como los que hemos visto en Sierra Nevada y las Montañas Rocosas en los últimos años, provocan cambios distintos en la forma en que la nieve se derrite y el agua, incluida la lluvia, se escurre del paisaje. los pérdida del dosel del bosque por los incendios puede resultar en mayores velocidades del viento y temperaturas, lo que aumentar la evaporación y disminuir la cantidad de agua de nieve que llega a los embalses.

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Similar a la sequía prolongada, el fuego también altera las propiedades del suelo y puede crear inundaciones repentinas durante periodos intensos de lluvia. Estos cambios en el paisaje, los patrones de precipitación de festín o hambruna y el aumento de la demanda del suministro de agua están haciendo que la gestión del agua en Occidente sea una tarea precaria y difícil.

Una de las herramientas más importantes para administrar el agua durante los períodos de sequía son los modelos desarrollados por varias agencias estatales y federales, como la Oficina de Desarrollo Hidrológico del Servicio Meteorológico Nacional, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército y el Departamento de Recursos Hídricos de California. Sin embargo, estos modelos sufren de la misma visión simplista de la sequía y el agua, y necesitan urgentemente una actualización.

Las superficies terrestres, los patrones de derretimiento de la nieve y el clima han cambiado desde que se desarrollaron muchos de estos modelos, lo que significa que les faltan piezas cruciales del rompecabezas del agua actual. Lo que ha impedido las actualizaciones de los modelos durante décadas es la reducción de los fondos para la ciencia y la ingeniería.

Es posible que los modelos no puedan informar de manera confiable a los administradores del agua cuánta lluvia y nieve se escurrirán de la tierra hacia los embalses, lo que puede significar una grave escasez en el peor de los casos. Dados los niveles cada vez más reducidos de los embalses y las escasas acumulaciones de nieve de los últimos años, las discrepancias entre el agua esperada y la que llega podrían significar la diferencia entre tener agua en los grifos o pueblos enteros que se secan.

Estamos mirando por el cañón de un arma cargada con nuestros recursos hídricos en Occidente. En lugar de invertir en chalecos antibalas, esperábamos que no se apretara el gatillo. Las estrategias actuales de monitoreo y modelado del agua no son suficientes para apoyar al creciente número de personas que necesitan agua. Me preocupa la próxima semana, mes, año y los nuevos problemas que inevitablemente enfrentaremos a medida que continúe el cambio climático y el agua se vuelva más impredecible.

Es hora de que los formuladores de políticas que asignan fondos inviertan en actualizar nuestros modelos de agua en lugar de mantener el statu quo y esperar lo mejor. La inversión a gran escala en las agencias que mantienen y desarrollan estos modelos es fundamental para prepararse para el futuro del agua en Occidente.

En última instancia, mejores modelos de agua significan una gestión más precisa del agua, y eso conducirá a una mayor seguridad y disponibilidad del agua para los millones de personas que ahora dependen del suministro cambiante de agua. Es una inversión en nuestro futuro y, además, una inversión en nuestra capacidad continua para habitar las regiones con escasez de agua en el oeste. Es la única manera de asegurarnos de que estamos preparados cuando se aprieta el gatillo.

El Dr. Schwartz es el científico principal y gerente de la estación en el Laboratorio de nieve de la Sierra Central de la Universidad de California, Berkeley.

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