Albert Pujols regresa a los Cardenales de San Luis


JUPITER, Fla. — Adam Wainwright recuerda con precisión dónde estaba aquella triste mañana de diciembre cuando el mejor bateador de su generación dejó los Cardenales de San Luis.

“Estaba en el campo de golf, en el hoyo n.° 4 del Frederica Golf Club en casa, cuando descubrí que había firmado con los Angelinos”, dijo Wainwright, quien vive en St. Simons Island, Georgia. “Esa fue una vida -Alteración, momento cambiante, cuán grande fue eso”.

Eso fue en 2011, justo después de que Albert Pujols ganara su segundo campeonato con los Cardenales. Un día como el lunes, cuando Pujols firmó un contrato de $2.5 millones para regresar a St. Louis para una temporada de despedida, parecía imposible. Tenía 31 años cuando los Angelinos le dieron $240 millones jugar para ellos durante la próxima década, más un contrato de servicios personales por otra década después de su retiro. Parecía el desprendimiento permanente de un ajuste perfecto.

“¿Fue un día triste, un día oscuro?” John Mozeliak, presidente de operaciones de béisbol de los Cardenales, el lunes por la mañana. «Si por su puesto. Pero en esta industria, especialmente en el béisbol, hay que seguir pensando en el futuro. Hay que mirar hacia adelante”.

Y así, ambas partes avanzaron y se separaron, sin que ninguna volviera a saborear un título. Sin los Cardinals, Pujols hizo solo dos viajes a la postemporada. Sin Pujols, los Cardenales hicieron siete, pero llegaron a una sola Serie Mundial, una derrota de seis juegos ante Boston en 2013.

Pujols recopiló hitos en el camino: sus jonrones 500 y 600 y su hit número 3.000. Es el único jugador en alcanzar esos puntos de referencia en una carrera con al menos dos campeonatos.

Sin embargo, la partida de St. Louis marcó una clara línea divisoria, y la peor temporada de Pujols con los Cardenales fue mejor que la mejor para los Angelinos. Sin embargo, debido a que mantuvo la fundación de su familia en St. Louis, Pujols siempre se sintió conectado.

“Sentí que, sí, podría estar usando un uniforme diferente, pero sentí que nunca me fui”, dijo, y agregó que a menudo regresaba para eventos de caridad. “La gente todavía me trata de la misma manera, ya sea que use el uniforme Cardinal, ya sea que use los Angelinos o los Dodgers, nunca cambian. Eso es lo que tienen de especial los fanáticos de los Cardinals. Te aman cuando usas su uniforme, pero aún te aman porque eres parte de esta organización”.

Ahora, como el jugador de mayor edad en las mayores, con 42 años, Pujols está oficialmente de vuelta, en gran parte debido a su actuación después de que los Angelinos lo liberaran en mayo pasado. Pujols se unió a los Dodgers y jugó en 85 juegos, bateando .254 con 12 jonrones. En general, golpeó a los zurdos con un porcentaje de slugging de .603. Con el bateador designado en la Liga Nacional ahora, Pujols puede tener un impacto.

“Oh, le queda algo”, dijo Oliver Marmol, el mánager de primer año de los Cardinals. Le queda más que algo. Albert quiere jugar este año porque puede ayudar a un equipo a ganar”.

Los Cardinals, que perdieron ante los Dodgers de Pujols en el juego de comodines de la Liga Nacional el pasado mes de octubre, abrirá la temporada sin dos de sus mejores lanzadores jóvenes, los diestros Jack Flaherty y Alex Reyes, quienes presentan lesiones en el hombro. Pero el equipo firmó a dos lanzadores agentes libres, el zurdo Steven Matz y el derecho Drew VerHagen, quien revivió su carrera en Japón, y todavía tiene al receptor Yadier Molina, de 39 años, guiando al personal.

Molina y Pujols han dicho definitivamente que esta será su última temporada, y Wainwright, de 41 años, dijo que él también se inclinaba por ese camino. Los tres son miembros de la realeza en St. Louis, con Pujols aportando un aire especialmente majestuoso a una organización que se enorgullece de su tradición.

“Esta organización nunca me cerró la puerta, y yo tampoco cerré la puerta a la organización”, dijo Pujols. “Es simplemente una gran oportunidad”.

Molina y Wainwright estaban ansiosos por reunirse con Pujols y lo molestaban regularmente en FaceTime sobre sus planes. Cuando Pujols llegó al complejo de entrenamiento de primavera del equipo el lunes, encontró a Wainwright durmiendo antes de su inicio y lo despertó con un abrazo de oso. Durante el juego, los fanáticos rugieron cuando Pujols caminó desde la esquina del jardín derecho hasta el banquillo de los Cardenales. Sonrió para no llorar.

“Soy un tipo bastante emotivo”, dijo Pujols. «No toma tanto tiempo».

Pujols jugó 76 juegos en la primera base la temporada pasada, pero entiende que no desbancará a Paul Goldschmidt de los Cardenales, cuatro veces ganador del Guante de Oro y uno de los toleteros más confiables de la liga. Pujols dijo que haría lo que Mármol quisiera, y esperaba ser mentor de jugadores jóvenes de la misma manera que compañeros de equipo como Plácido Polanco y Edgar Rentería lo hicieron por él cuando era novato en 2001.

Wainwright ve que ya está sucediendo. Después de su salida del lunes, notó que algunos jugadores más jóvenes se vestían para comenzar el día. Cuando esos jugadores vieron a Pujols y Molina dirigirse a la jaula de bateo, dijo Wainwright, se cambiaron de nuevo a ropa de entrenamiento y los siguieron.

Pujols puede ofrecer una ayuda intangible como esa, a través de su guía y ejemplo. Pero no firmó para ser embajador. Pujols regresa con un propósito.

“Cada vez que Albert está motivado”, dijo Wainwright, “es algo muy, muy peligroso”.



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