El aumento de los precios de la gasolina hace que los conductores se pregunten: ‘¿Esto es real?’


Después de meses de trabajar desde casa, Caroline McNaney, de 29 años, estaba emocionada por volver a trabajar en una oficina, incluso si su nuevo trabajo en Trenton, NJ, significaba viajar una hora en cada sentido.

Pero cuando gastó $68 en llenar el tanque de su Nissan Maxima azul esta semana, sintió una oleada de arrepentimiento por haber cambiado de trabajo.

«¿Esto es en serio?» La Sra. McNaney recordó haber pensado. “Tomé un trabajo más lejos de casa para ganar más dinero, y ahora siento que no hice nada por mí mismo porque la gasolina es muy alta”.

El reciente aumento en los precios de la gasolina, que la guerra en Ucrania ha elevado aún más, ha contribuido a su sensación de decepción con el presidente Biden. “Siento que él quiere que salgamos y gastemos dinero en la economía, pero al mismo tiempo todo está inflado”, dijo.

Los estadounidenses en todas partes están sintiendo el aguijón del aumento de la gasolina, que alcanzó un promedio nacional de $4.07 por galón el lunes, más del 10 por ciento más que hace una semana. La última vez que los consumidores se enfrentaron a un período de fuertes aumentos de precios fue cuando la economía mundial se vino abajo durante la crisis financiera de 2008. (En ese momento, el precio promedio por galón alcanzó aproximadamente $ 5.37 cuando se ajustó a la inflación).

Esta vez, los altos precios de la gasolina están golpeando durante múltiples crisis, incluida la invasión rusa de Ucrania, una pandemia que está retrocediendo pero aún no ha terminado, y los niveles de inflación más altos en 40 años.

Los precios de la gasolina ya estaban aumentando antes de la invasión del mes pasado, ya que los proveedores de petróleo luchaban por mantenerse al día con la creciente demanda de los consumidores y las empresas que se recuperaban de las interrupciones de Covid. Pero los llamamientos de los legisladores estadounidenses y otros en los últimos días para prohibir las importaciones de petróleo ruso han generado preocupaciones sobre otro golpe a los suministros mundiales. Los precios en la bomba, a su vez, se dispararon rápidamente.

El impacto de la etiqueta está creando un enigma para la administración Biden, que está tratando de aislar al líder de Rusia, Vladimir V. Putin, sin exprimir la economía de los Estados Unidos en el proceso.

Los precios extremos, que para algunos tipos de gasolina rondan los $6 por galón en partes de California, podrían ser fugaces. Se espera que la aceleración de la producción en los campos de petróleo de esquisto bituminoso de Texas y otras regiones comience a reponer los suministros pronto.

Michael Feroli, economista jefe para Estados Unidos de JP Morgan, dijo que esperaba que el gasto de los consumidores se desacelerara en los próximos meses, ya que los estadounidenses pagan más para llenar sus tanques. Algunas personas podrán recurrir a sus ahorros para amortiguar en parte el golpe, dijo.

“El impacto a largo plazo debería ser algo mínimo”, dijo Feroli.

La gasolina representa solo una parte bastante pequeña del gasto total de los consumidores, pero debido a que los precios de la gasolina son tan visibles, publicados en cantidades gigantes a lo largo de todas las carreteras del país, tienen una influencia enorme en las percepciones de la gente sobre la inflación y la economía.

Esa percepción es cada vez más oscura, según los conductores entrevistados el lunes. Dijeron que los precios más altos ya les habían hecho reducir gastos y pequeños placeres como salir a comer.

Para muchos, los altos precios son otro obstáculo que frustra sus esfuerzos por volver a la normalidad después de la pandemia.

Desde que se mudó a los Estados Unidos desde Torreón, México, en 2007, Jesús López, de 36 años, estaba acostumbrado a que los precios de la gasolina aumentaran constantemente durante unos días, pero finalmente volvieran a bajar. El Sr. López dijo que esta vez se sintió diferente porque no vio una parada en la subida cuando llenó el tanque de su Ford Expedition 2008.

El Sr. López, que trabaja como conserje en una escuela en Dallas, dijo que si los precios seguían subiendo, tendría que reducir las actividades de ocio.

“Es triste que si dejo de ir a un restaurante se va a crear un ciclo tóxico”, dijo el Sr. López. “Si dejo de gastar dinero en un restaurante, obtendrán menos ingresos y la gente podría perder su trabajo”.

López dijo que simpatizaba con los ucranianos, pero lamentó que el conflicto en el extranjero también estuviera afectando a la clase trabajadora en los Estados Unidos.

“Si tengo que gastar más para ir a trabajar, entonces lo haré”, dijo. “Tendré que administrar y presupuestar más mi dinero si quiero seguir teniendo un estilo de vida decente”.

Sandy Ramos, de 24 años, que vive en Cerritos, California, dice que gran parte del dinero que gana en su trabajo de medio tiempo como pasante de ingeniería de investigación y desarrollo ahora se destina a alimentos y gasolina.

Ella ha considerado tomar el transporte público para ir al trabajo en lugar de conducir, pero eso agregaría tiempo a su viaje diario de una hora. En lugar de eso, está ahorrando dinero de otras maneras, como reducir el gasto en ropa.

La Sra. Ramos dijo que no sabía hacia dónde dirigir su frustración por los precios de la gasolina. “No sé a quién culpar o qué culpar”, dijo. “Siento que alguien debe ser responsable de ello”.

Si bien los precios del petróleo en todo el mundo se han disparado desde la invasión rusa de Ucrania, el presidente Biden y los demócratas, que controlan el Congreso, se han enfrentado a la ira de los consumidores.

Cat Abad, de 37 años, que vive en el área de San Francisco, donde los precios han llegado a casi $6 por la gasolina de mayor calidad, dijo que vio pegatinas en los surtidores de una estación local que decían que Biden era el responsable del aumento. Se quitó las pegatinas, dijo, creyendo que él no tenía la culpa.

Aun así, dijo: “Es un buen momento para tener un Prius”, mientras llenaba el tanque para su viaje por la península a Foster City.

La inflación ya está demostrando ser un problema peligroso para Biden y sus compañeros demócratas a medida que se acercan las elecciones de mitad de período, y muchos votantes los culpan por no controlar el aumento del costo de vida. Los precios más altos de la gasolina agregan una mayor complejidad política para Biden, quien prometió frenar la dependencia de la nación de los combustibles fósiles.

A la luz de la guerra en Ucrania, la industria energética está presionando a la administración Biden para que apoye una mayor producción nacional de petróleo mediante la apertura de perforaciones en tierras federales y el reinicio de proyectos de oleoductos.

“Este momento es un recordatorio de que el petróleo y el gas natural son activos estratégicos y debemos continuar invirtiendo en ellos”, dijo Frank Macchiarola, vicepresidente senior del American Petroleum Institute, un grupo comercial.

Existe la posibilidad de que la presión sobre los consumidores sea temporal a medida que se reequilibran la oferta y la demanda mundiales de petróleo. Y, a corto plazo, un menor gasto de los consumidores puede tener algunos beneficios. La reducción del gasto podría ayudar a contener la inflación, pero a expensas de un crecimiento económico más lento.

Incluso antes de que Rusia invadiera Ucrania, el rápido aumento de los precios de la energía estaba contribuyendo a la inflación más rápida en 40 años. Los precios de la energía, que incluyen no solo la gasolina, sino también la calefacción y la electricidad, representaron más de una sexta parte del aumento total en el índice de precios al consumidor durante los 12 meses que terminaron en enero.

El reciente salto en los precios de la energía solo empeorará el problema. Los pronosticadores encuestados por FactSet esperan que el informe de inflación de febrero, que el Departamento de Trabajo publicará el jueves, muestre que los precios al consumidor aumentaron un 0,7 por ciento el mes pasado y un 7,9 por ciento durante el año pasado. El continuo aumento de los precios de la gasolina durante la última semana sugiere que la inflación general en marzo superará el 8 por ciento por primera vez desde 1982.

Algunos conductores dijeron que los precios más altos de la gasolina eran el resultado necesario de adoptar una línea dura con Putin.

Alan Zweig, de 62 años, contratista de ventanas en San Francisco, dijo: “No me importa si cuesta $10 el galón. Me está costando caro, pero no lo que le está costando a esa pobre gente en Ucrania”.

Destiny Harrell, de 26 años, conduce su híbrido Kia Niro plateado unos 15 minutos todos los días desde su casa en Santa Bárbara hasta su trabajo en una biblioteca pública. Ahora está considerando preguntarle a su jefe si puede pasar algunos días trabajando desde casa.

Dijo que el aumento de los precios ha contribuido a su enfado con Putin y su decisión de invadir Ucrania.

“Es súper frustrante que una guerra que ni siquiera debería afectarnos realmente tenga un alcance global”.

ben casselman, coral murphy marcos y clifford krauss reportaje contribuido.



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