Las personalidades de la vida silvestre juegan un papel en la naturaleza


En agosto, un puma fue avistado varias veces merodeando por los suburbios de New Canaan, Conn., y no por primera vez. Hace una década, un joven león de montaña se dirigió a Connecticut, merodeando más de 1,500 millas desde Black Hills de Dakota del Sur, antes de que lo mataran al cruzar una carretera.

Lo que destaca de estos incidentes para Malcolm L. Hunter, Jr., profesor emérito de ecología de la vida silvestre en la Universidad de Maine, son las personalidades exploradoras de los felinos leonados.

“Puede estar seguro de que el puma joven individual que salió de Dakota del Sur y terminó siendo atropellado por un automóvil en Connecticut, no era un tipo tímido que se queda en casa”, dijo.

Los biólogos de vida silvestre han estudiado tradicionalmente factores como la abundancia de presas, la calidad del hábitat y el comportamiento para evaluar las funciones que desempeñan los animales en ecosistemas particulares. Pero un número creciente de científicos argumentan que falta una pieza crítica: la gama de rasgos de personalidad en animales individuales, ya sean osos pardos, ardillas o lombrices de tierra. Algunos científicos argumentan que incluso las bacterias son únicas.

“La personalidad se encuentra en todos los taxones”, dijo Alessio Mortelliti, experto en personalidades de roedores en la Universidad de Maine y beneficiario de una beca profesional de la Fundación Nacional de Ciencias.

Los cinco rasgos comunes de la personalidad animal son la audacia, la agresividad, la actividad, la tendencia a la exploración y la sociabilidad. Para calificar, estos rasgos deben estar presentes «a lo largo del tiempo y en todos los contextos».

Los animales salvajes “no son solo pequeños autómatas duplicados que hacen lo que hacen; los hacen de diferentes maneras”, dijo el Dr. Hunter, coautor de un artículo que instó a los científicos a incorporar tales estudios en el campo de la ecología. “Es importante saber y apreciar que la personalidad puede ser una consideración en términos de administrar estos sistemas”.

No es diferente a una camada de cachorros o una caja de gatitos, donde cada animal es diferente. Sin embargo, en la naturaleza, esas personalidades se propagan a través de procesos naturales.

El Dr. Hunter señaló en su artículo que Charles Darwin, en su último libro, «La formación del moho vegetal a través de la acción de los gusanos», publicado en 1881, se refirió a las lombrices de tierra, de diversas formas, tímidas, limpias y ordenadas, y descuidadas. Un estudio realizado en 2018 encontró que las lombrices de tierra eran muy diferentes en su habilidad para resolver problemas.

Un rasgo de personalidad “que afecta a muchas especies es la medida en que algunos individuos son más curiosos, más exploradores, más dispuestos a arriesgarse”, dijo el Dr. Hunter. “Bueno, supongo que una lombriz de tierra en realidad no tiene cuello”, se rió.

Comprender las personalidades de los animales pinta una imagen más completa del mundo natural, dicen algunos expertos, y se adentra en las diferencias individuales mucho más profundamente que la ecología del comportamiento. Desempeña un papel en todos los aspectos de sus vidas, ya sea que se trate de apareamiento o regeneración del bosque.

El Dr. Michael Goldstein, profesor de psicología en la Universidad de Cornell que estudia la importancia social del balbuceo en aves y bebés humanos, colocó 48 pinzones cebra en una jaula para ver cómo los diferentes tipos de personalidad encuentran pareja y cómo eso afecta la crianza de los hijos. “Resulta que se emparejan por exploración”, dijo. “Los machos de exploración baja y las hembras de exploración baja se juntaron, y los machos de exploración alta y las hembras de exploración alta se juntaron”.

Si bien la idea de que las lombrices de tierra o las bacterias tengan personalidades puede parecer exagerada, está claro que los animales más complejos, como lobos, osos, delfines, ballenas y muchas aves, tienen personalidades altamente desarrolladas que reflejan rasgos humanos.

Tomemos el caso del famoso oso pardo Giefer, con predilección por allanamiento de morada. Durante varios años en la década de 1980, el oso grande, que pesaba más de 500 libras, rompía ventanas o puertas en cabañas de verano desocupadas a lo largo del North Fork del río Flathead, cerca del Parque Nacional Glacier en Montana, y se ayudaba a sí mismo a harina, azúcar o cualquier alimento que hubiera quedado atrás. El oso saqueó unas dos docenas de cabañas.

“Ese oso era increíblemente engañoso”, dijo Chris Servheen, un biólogo jubilado de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. que había tratado de capturar al oso. “Él no entraba en las trampas, y nunca fue visto. Era como un fantasma. Hicimos todo lo que pudimos para atrapar a este oso, y era inalcanzable”.

El oso pardo de Giefer finalmente fue asesinado por un cazador en la Columbia Británica.

Entre los lobos, la cohesión de la manada depende mucho de la hembra alfa. Un líder fuerte en estas sociedades matriarcales inmovilizará y disciplinará a los lobos errantes, pero los líderes menos agresivos no lo harán. Y cuando una hembra alfa muere, la manada a menudo puede desintegrarse.

Las personalidades juegan un papel clave en la dinámica de los ecosistemas y eliminar un tipo de individuo puede afectar la evolución, dicen los científicos. Un oso pardo o un puma audaz podría ayudar a una población a adaptarse a nuevos terrenos y circunstancias, un rasgo que podría ser especialmente importante ya que el cambio climático obliga a algunas especies a abandonar las condiciones de vida en condiciones más adecuadas.

Las personalidades de los animales también pueden tener efectos profundos en la ecología.

Los roedores juegan un papel clave en la regeneración del bosque, por ejemplo, un tema que el Dr. Mortelliti estudia en campañoles, ratones y ardillas en el Bosque Experimental de Penobscot en Maine. Si un ratón que corretea por el suelo del bosque se encuentra con una semilla, su personalidad puede llevarlo a engullir la semilla de inmediato, lo que significa que no brotará en una planta. Si el ratón entierra la semilla, podría crear una nueva planta. Los animales más audaces dispersan las semillas más lejos que los individuos tímidos, por ejemplo. Pero también es más probable que un animal audaz termine en las garras de un halcón o un búho.

Las personalidades de los roedores se determinan con varias pruebas, que son versiones animales del Rorschach. En una prueba, se coloca un ratón en una caja grande. La timidez puede estar indicada por la tendencia de un ratón a pasar tiempo cerca de las esquinas o las paredes, mientras que los que se mueven hacia el centro pueden mostrar audacia. El ratón se coloca en una bolsa pequeña para medir la respuesta al estrés o se estudia en un campo abierto para conocer su respuesta a la novedad.

Los animales capturados se marcan con un microchip y una etiqueta en la oreja y se liberan. Se les ofrecen semillas, y cuando pasan por una antena, lee el microchip “para que sepamos exactamente qué individuo recibió las semillas y qué hizo con ellas”, dijo. Se ha evaluado la personalidad de más de 3200 roedores para estos estudios.

Como un el bosque es manejado puede alterar la relación de equilibrio de los tipos de personalidad.

“Con bosques no manejados o un bosque lo más relativamente natural posible, tienes una muy buena distribución de audaces y tímidos”, dijo el Dr. Mortelliti.

A medida que las plantas cambien su área de distribución para seguir el ritmo de un clima alterado, los ratones y las ardillas se pondrán en contacto con nuevas semillas de aspecto extraño, y serán necesarias para dispersarlas, un servicio clave del ecosistema.

“La audacia de un individuo tendrá efectos sobre cómo interactuar o no con esa semilla”, dijo el Dr. Mortelliti. “Eso podría afectar la probabilidad de que una planta pueda adaptarse al cambio climático”.

Modificar los paisajes de cierta manera favorece cierto tipo de personalidades, alterando el curso de la evolución. Y podría influir en si los bosques y otros ecosistemas pueden adaptarse a un mundo cambiante. Lo que es clave, dijo, es una diversidad de personalidades en un paisaje.

“La selección natural ha promovido esta variación en las personalidades porque, en algunos casos, algunos años y algunos contextos, es más ventajoso tener diferentes tipos de personalidad”, dijo. “Cuanto mayor es la diversidad, más capaces son las poblaciones de adaptarse a los cambios”.

La agresión juega un papel en los ecosistemas al determinar el territorio entre las especies. Para medir los niveles de agresión, se coloca un animal frente a un espejo para ver cómo responde a lo que cree que es un rival. ¿El ganador del concurso de roedores más agresivo?

“La ardilla roja americana”, dijo el Dr. Mortelliti, quien ha administrado pruebas de personalidad a roedores de todo el mundo. «Ellos son increibles. Son las únicas especies en las que puedes realizar mediciones en ellos, los sueltas, luego se suben a un árbol y vuelven hacia ti y te gritan. Son individuos realmente luchadores y territoriales”.

La investigación sobre el papel ecológico de las personalidades de los animales aún tiene mucho camino por recorrer, dijo el Dr. Mortelliti, antes de que se puedan hacer recomendaciones específicas de gestión forestal.

Iain Couzin es investigador del Instituto Max Planck de Comportamiento Animal de la Universidad de Konstanz en Alemania que estudia la inteligencia de enjambre: cómo los peces se unen para formar un banco o cómo las aves vuelan y se zambullen al unísono en murmullos. Él piensa que la noción de personalidades animales es exagerada.

Los biólogos “son todos conscientes de las diferencias individuales” en los animales, dijo. “Darwin era muy consciente de las diferencias individuales. Pero no me gusta el término personalidad. Todo el proceso está bastante sujeto a la antropomorfización”.

El Dr. Mortelliti lo ve como un prisma útil para ver el comportamiento animal. “Al final del día, todos entendemos que estamos midiendo las diferencias individuales en el comportamiento”, dijo. “No tengo problemas para usar el término personalidad porque es intuitivo y permite que las personas se relacionen con él”.



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